Dorothy Dandridge (November 9, 1922–September 8, 1965)

Two weeks ago I visited the library with a friend. The first book that caught my attention was a biography of the legendary actress Dorothy Dandridge. As I always do, I discover something, become fascinated with it, investigate and then move on to another topic. This was also true of my fascination with Dandridge. My first recollection of Dandridge was in the 1990s when there was discussion about who should portray her in a movie about her life. At the time, I was enrolled in a Humanities class and the professor of the class was also an acting coach. The class introduced us to classic African-American Jazz musicians as well as the beginnings of African-Americans in film. When I mentioned to my professor that Halle Berry and Janet Jackson were the top contenders to recreate the image of Dandridge, he laughed and said neither of them had the talent to accurately portray Dandridge. We all know that Halle Berry would eventually win the part and go on to recreate the tormented life of Hollywood’s black princess in the HBO film, Introducing Dorothy Dandridge.

I was introduced to Dandridge in the 90s and here it was August of 2008 and the Donald Bogle book, Dorothy Dandridge: A Biography, once again introduced me to the success and tragedy that was the story of a woman who arguably opened the doors for the success of black actresses like Berry, Diana Ross, Diahann Carroll, Pam Grier and so many others. Dandridge was the first black woman to earn an Oscar nomination for Best Actress (1954). Before her rise to stardom, the majority of black women featured in films portrayed maids and domestic servants. I purchased Bogle’s book and haven’t been able to put it down since it arrived in my mailbox. Although the book has consumed my time for the past week, I didn’t realize until this morning that today is actually the day that Dandridge was discovered dead in her apartment in 1965. Her story reveals so much about the experience of African-Americans and particularly African-American women. I would also argue that the Dandridge story is also emblematic of the experience of Afro-Brazilian women as well.

Isaura Bruno (“O Direito de Nascer”) Hattie McDaniel (“Gone With the Wind”)

In both the US and Brazil, women of visible African ancestry have been stereotyped into two images that plague their existence even in modern times. The first is the fat, unattractive, asexual, dark-skinned nurturer. In America she is known as “Mammy” or “Aunt Jemima” while in Brazil she is known as “Mãe Preta”. The second image is the attractive, hypersexual vixen, a stereotyped that white men used to justify rape and sexual exploitation. In America, she is portrayed as a “Jezebel” and sometimes called “Brown Sugar”, while the corresponding Brazilian image in the “Mulata”. The hypersexual image of African-American and Afro-Brazilian women continue today through images featured in Hip Hop music videos and the yearly Carnaval in Rio de Janeiro that attracts thousands of men to Brazil who participate in the sexual tourism industry. Afro-Brazilian women are also presented in sexually explicit brochures that attract many European men to the northeastern state of Bahia.
Afro-Brazilian actress Aizita Nascimento /African-American actress Pam Grier
atriz afro-brasileira Aizita Nascimento/atriz afro-americana Pam Grier

In the era of slavery, both in the US and Brazil, white men kept two types of black women: one to work in the kitchen and one in the bedroom. This arrangement is apparent in a saying that is still popular in Brazil today: White woman for marriage, mulatto woman for fornication and black woman for work. Dandridge would learn this lesson throughout her career, personal life and experiences with white men. Based on these experiences, she wrote:
“On the lower levels, in the South, the black woman was often the classic “kept woman” in a cabin. Today she might be in an apartment, or more likely she is simply visited from time to time, but in any case she is sexually used. I went up the ladder of American public life, but only to get the same treatment up there where the bank accounts might be bigger or the reputations greater, but the attitudes were the same. I learned that the same thing applied to me as to any good-looking washwoman or houseworker in Mississippi: you can be used but don’t expect to be received publicly and legally as a wife. Nothing that I had….beauty, money, recognition as an artist – was sufficient to break through the powerful psychological bind of racist thinking.”
Dandridge also experienced the “mulatto woman” treatment in Brazil. The relationship that nearly drove her to suicide involved a Brazilian aristocrat who treated her like a queen and offered her a castle in Rio de Janeiro, but only as a mistress, not a wife. Ultimately, it was the bad investments of her husband Jack Dennison that forced Dandridge into bankruptcy and led to the demise of her career. Black America’s princess died of a drug overdose on September 8, 1965. I dedicate this piece to the memory of her talent, beauty and grace that stands as an example for black female entertainers still today.
Actress Ildi Silva Singer/actress Beyonce – atriz Ildi Silva/cantora-atriz Beyonce

Há duas semanas, visitei a biblioteca com um amigo. O primeiro livro que peguei a minha atenção foi uma biografia do lendário atriz Dorothy Dandridge. Como eu sempre faço quando eu descobro algo, tornar-se fascinado com ele, investigar e depois mudar para outro tópico. Isso foi verdade também do meu fascínio com Dandridge. A minha primeira recordação de Dandridge foi na década de 1990, quando houve discussão sobre o que quem deveria retratar ela em um filme sobre sua vida. Na altura, eu estava matriculado em uma aula de Humanidades e o professor da foi também um treinador de atores. A aula apresenta-nos a clássica músicos negros de Jazz e tambem a inauguração de afro-americanos em filme. Quando me referi ao meu professor que Halle Berry e Janet Jackson foram os competidores principais para recriar a imagem de Dandridge, ele ri e disse nenhum deles tinha o talento para retratar Dandridge com exatidão. Todos nós sabemos que Halle Berry acabaria vencer a papel e ir para recriar a vida atormentada da princesa negra de Hollywood na filme do HBO, Dorothy Dandridge – O Brilho de uma Estrela (Introducing Dorothy Dandridge).

Eu fui introduzido a Dandridge nos anos 90 e agora é agosto de 2008 e o livro de Donald Bogle, Dorothy Dandridge: Uma Biografia, mais uma vez me apresentou ao sucesso ea tragédia que foi a história de uma mulher que indiscutivelmente abriu as portas para o sucesso das atrizes negras como Berry, Diana Ross, Diahann Carroll, Pam Grier e tantos outros. Dandridge foi a primeira mulher negra a ganhar um nomeação de Oscar de Melhor Atriz (1954). Antes de sua ascensão ao estrelato, a maioria das mulheres negras nas filmes retratado empregadas domésticas. Eu comprou o livro de Bogle e não têm sido capazes de deixa de ao ler o livro uma vez que chegou na minha caixa de correio. Embora o livro tenha consumido o meu tempo para a semana passada, eu não percebo até esta manhã, que hoje é realmente o dia em que Dandridge foi descoberto morto em seu apartamento em 1965. Sua história revela muito sobre a experiência de afro-americanos e particularmente as mulheres afro-americanas. Gostaria também argumentar que a história Dandridge também é emblemática da experiência das mulheres afro-brasileiras.

Em ambos os países (EUA e Brasil), as mulheres de visível ascendência africana foram retratou em duas imagens estereotipadas que pragou sua existência, mesmo em tempos modernos. O primeiro é a gordura, sem atrativo, assexuada, alimentadora de pele escura. Na América, ela é conhecida como “Mammy” ou “Tia Jemima”, enquanto no Brasil ela é conhecida como “Mãe Preta”. A segunda imagem é a raposa atraente e hipersexual, uma estereótipo que os homens brancos utilizados para justificar a estupro ea exploração sexual. Na América, ela é retratado como um “Jezabel (prostituta)” e, às vezes chamado de “Brown Sugar” (açúcar mascavo), enquanto no Brasil, as imagems correspondentes é na figura da “mulata”. A imagem da mulheres hipersexuais afro-americanas e afro-brasileiras continuam hoje nas imagens dos vídeos de música Hip Hop e o anual Carnaval em Rio de Janeiro que atrai milhares de homens para o Brasil que participam na indústria do turismo sexual. As mulheres afro-brasileiras também são apresentadas nos brochuras sexualmente explícitas que atraem muitos homens europeus ao estado da Bahia na nordeste do Brasil.

Na época da escravidão, tanto no Brasil e os EUA, homens brancos mantidos dois tipos de mulheres negras: um para o trabalho na cozinha e um no quarto. Esta disposição está aparente em uma provérbio que ainda é popular no Brasil hoje: “branca para casamento, mulata para fornicação e negra para trabalho”. Dandridge iria aprender essa lição durante todo a sua carreira, vida pessoal e experiências dela com os homens brancos. Com base nestas experiências, ela escreveu:

“Ao níveis mais baixos, no sul do país, a mulher negra foi muitas vezes o clássico “mulher mantida”, em uma cabana. Hoje ela pode estar em um apartamento, ou, mais provavelmente, ela é simplesmente visitada às vezes, mas, em qualquer caso, ela é usada sexualmente. Fui até a escada da vida pública americana, mas apenas para obter o mesmo tratamento até lá onde as contas bancárias poderão ser maiores ou as reputações maior, mas as atitudes eram os mesmos. Eu aprendi que a mesma coisa aplica a mim como a qualquer doméstica atraente no Mississippi: pode ser usado, mas não esperam para ser recebido publicamente e legalmente como uma esposa. Nada do que eu tinha …. beleza, dinheiro, reconhecimento como uma artista – foi suficiente para romper o poderoso psicológico vincular de pensamento racista.”

Dandridge também viviu a tratamento da mulher mulata no Brasil. A relacionamento que ela quase a levou ao suicídio envolveu um aristocrata brasileira que a tratada como uma rainha e ofereceu-lhe um castelo no Rio de Janeiro, mas apenas como um amante, e não uma esposa. Por fim, foi a maus investimentos do marido Jack Dennison que forçou Dandridge a declarar falência e que levou à demissão de sua carreira. A princesa negra americana morreu por uma overdose de drogas em 8 de setembro de 1965. Dedico esta peça à memória de seu talento, beleza e graça que permanece como um exemplo para as animadores negras ainda hoje.

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